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Bill Gates contro Che Guevara

Sei un entusiasta o uno scettico nel dibattito su tecnologia e sviluppo?

(QUESTO ARTICOLO È MACCHINA TRADOTTO da Google dal norvegese)

[saggio] "Abbiamo i computer, ma siamo ancora analfabeti", sospira Hernán. È un insegnante in una scuola secondaria pubblica a Santo Domingo, la capitale della Repubblica Dominicana, ed è apparentemente scettico sull'attenzione del presidente Leonel Fernández alle tecnologie dell'informazione e della comunicazione (TIC). Fernández è noto per essere preoccupato di diffondere l'uso delle TIC nel paese e, tra le altre cose, ha assicurato che gli studenti di tutte le scuole secondarie pubbliche del paese avessero accesso ai computer ea Internet.

Negli ultimi anni le ICT si sono diffuse rapidamente in tutto il mondo, e questo ha creato un vivace dibattito che spazia tra due estremi. Da un lato, ci sono gli appassionati di TIC, che credono che l'ondata di nuove tecnologie abbia il potenziale per portare sviluppo sia economico che umano alla maggior parte dei paesi in via di sviluppo. Spesso hanno Bill Gates come loro idolo, e il loro esempio preferito è il distretto high-tech di Bangalore in India, la prova che è possibile creare centri di tecnologia avanzata ovunque nel mondo.

D'altra parte, gli scettici sulle TIC obiettano sul fatto che queste nuove tecnologie abbiano davvero tanto da portare ai paesi in via di sviluppo. Al contrario, è probabile che l'effetto di questa tecnologia sia che i paesi ricchi, che già controllano la parte del leone delle risorse tecnologiche nel mondo, acquisiranno un vantaggio tecnologico ancora maggiore sui paesi in via di sviluppo. Il leader relativo degli scettici sulle TIC è Che Guevara – sebbene siano riluttanti ad ammetterlo – e quando gli entusiasti delle TIC presentano il loro esempio di Bangalore, agli scettici piace sottolineare il fatto che la povertà è molto alta sia in altre aree dell'India e nei paesi vicini intorno.

Capacità tecnologica.

Il dibattito intorno alle TIC e allo sviluppo è spesso caratterizzato da un focus sul trasferimento di tecnologia avanzata dalle regioni ricche a quelle povere del mondo, anche se – come talvolta ammettono gli appassionati – la tecnologia deve essere adattata al contesto locale. Un esempio di tale trasferimento di tecnologia adattato al contesto è l'iniziativa del professore del MIT Nicholas Negroponte di offrire ai paesi poveri computer portatili economici che, tra le altre cose, sono progettati per far fronte meglio alle interruzioni di corrente a breve termine (vedi Ny Tid 12 maggio 2006).

Ma cos'è la tecnologia e cosa succede quando la tecnologia avanzata viene trasferita dal Nord al Sud? Crediamo che la capacità tecnologica di un Paese non riguardi solo l'accesso a specifici prodotti tecnologici. La capacità tecnologica può essere meglio descritta come un insieme di abilità: la capacità di riconoscere, imitare, utilizzare e creare conoscenza avanzata. Diversi aspetti sono importanti per rafforzare la capacità tecnologica di un paese, ma tre sono particolarmente rilevanti (vedi anche Human Development Report, UNDP, 2001).

La conoscenza e il livello di istruzione sono il primo pilastro. Un Paese che non dispone di un adeguato livello di "capitale umano" non sarà in grado di riconoscere le opportunità che la tecnologia avanzata prodotta all'estero può fornire, e quindi non sarà nemmeno in grado di imitare e utilizzare la tecnologia.

La seconda dimensione è l'infrastruttura tecnologica, che è il fondamento dell'attività produttiva e che rende possibile la comunicazione tra gli attori economici. Esempi di infrastrutture tecnologiche tradizionali sono la telefonia fissa e l'elettricità, mentre le reti legate alle TIC come Internet e la telefonia mobile sono esempi di nuove infrastrutture tecnologiche.

Il terzo pilastro è la capacità di innovazione di un paese – la capacità non solo di utilizzare e imitare le innovazioni prodotte in altre parti del mondo, ma anche di produrre conoscenza completamente nuova. Quest'ultimo non riguarda solo la produzione di nuove invenzioni, ma anche la capacità di proteggerle e adattarle al mercato internazionale.

Se si pensa alla tecnologia in questo modo, l'attenzione al trasferimento di attrezzature tecnologiche nei paesi in via di sviluppo è fuori luogo. La questione centrale quindi non è come trasferire i prodotti tecnologici dal Nord al Sud, ma piuttosto come contribuire a rafforzare la competenza dei Paesi in via di sviluppo nella gestione della conoscenza tecnologica e nella creazione delle proprie innovazioni. In breve, si passa da una visione dello sviluppo tecnologico centrata sull'oggetto a una centrata sulla conoscenza.

Cosa significa in pratica? Quando si comprende la tecnologia in questo modo, le statistiche supportano l'ottimismo degli entusiasti o la prospettiva futura pessimistica degli scettici?

Il "recupero" tecnologico?

Quando guardiamo alle statistiche che coprono la maggior parte dei paesi del mondo nel periodo dalla metà degli anni '1980 fino ad oggi, due fenomeni attirano la nostra attenzione.

Il primo fenomeno è che, sebbene il divario tecnologico che separa i paesi industrializzati dai paesi in via di sviluppo sia sorprendentemente molto ampio, le differenze tra i paesi sono diminuite in molte aree negli ultimi due decenni. Ciò vale per gli indicatori che misurano i tre diversi aspetti della capacità tecnologica: La conoscenza e il livello di istruzione sono misurati, ad esempio, dal numero di iscritti all'istruzione superiore e superiore. Gli indicatori delle infrastrutture tecnologiche tradizionali e di nuova generazione sono da un lato il numero di linee fisse e di consumo elettrico e dall'altro il numero di cellulari e di utenti internet, mentre la capacità innovativa si misura dal numero di brevetti e articoli scientifici pubblicati. Queste variabili sono tratte dai World Development Indicators (World Bank, 2006) e indicano che esistono tre gruppi di paesi con livelli di sviluppo tecnologico molto diversi.

Il primo gruppo è un piccolo insieme di paesi ricchi che sono molto più avanti degli altri due gruppi in tutte le aree qui esaminate. Il secondo gruppo è più ampio ed è costituito da paesi a medio reddito, la maggior parte dei quali provenienti dall'America Latina, dal Medio Oriente e dall'Asia centrale. Questi non sono così lontani dai paesi ricchi quando si tratta di infrastrutture tecnologiche, ma sono molto indietro quando si tratta di capacità innovativa. Ad esempio, mentre il gruppo dei paesi ricchi produce in media 115 brevetti per milione di abitanti, questo gruppo ne produce meno di dieci. Nel terzo gruppo troverai un paese a basso reddito – molte delle grandi economie asiatiche oltre alla maggior parte dei paesi africani. Il divario tecnologico tra questo gruppo e il resto del mondo è ampio su tutti gli indicatori precedentemente citati. Per questo gruppo, ad esempio, il consumo di energia per abitante è circa dieci volte inferiore a quello del gruppo dei paesi a medio reddito e 30 volte inferiore a quello del gruppo più ricco.

Il fatto che il divario tecnologico tra nord e sud sia ampio non è di per sé sorprendente, ma emerge un punto meno ovvio quando guardiamo al cambiamento del divario tecnologico durante questo periodo. Qui il quadro è meno scoraggiante, almeno per una serie di fattori. I paesi a reddito medio sono riusciti effettivamente a ridurre il divario tecnologico nella maggior parte dei settori, anche quando si tratta di capacità innovativa, dove sono i più indietro. Il divario dei brevetti è diminuito del 20%. Anche i paesi a basso reddito hanno migliorato in una certa misura la loro posizione relativa, soprattutto per quanto riguarda il livello di istruzione e le infrastrutture tecnologiche. La distanza dai paesi a reddito medio rispetto alle infrastrutture tecnologiche tradizionali (ad esempio l'elettricità) è diminuita di circa il 20 per cento, mentre la distanza rispetto alle infrastrutture ICT si è ridotta ancora più rapidamente. Il numero di utenti di Internet e la diffusione dei telefoni cellulari mostrano una drastica riduzione della differenza tra paesi a medio reddito e paesi a basso reddito tra l'80 e il 90 per cento! 1-0 agli appassionati di tecnologia, in altre parole.

Ma gli scettici hanno ancora una carta in mano: la notizia negativa è che per i Paesi a basso reddito la capacità innovativa non migliora così rapidamente come negli altri gruppi, e il gap tecnologico rispetto a questo fattore è diventato così parecchio maggiore negli ultimi due decenni – la differenza quando si tratta di brevetti, ad esempio, è aumentata del 35%.

Alcuni sostengono che nell'economia moderna, basata sulla conoscenza e globale, l'innovazione diventerà sempre più il motore principale della crescita. Se un Paese non si impegna e non investe per migliorare la propria capacità innovativa, allora non sarà in grado di costruire nuovi vantaggi competitivi e resterà ancora più indietro. Se ciò è corretto, l'aumento del divario di innovazione tra paesi ricchi e paesi poveri porterà probabilmente a maggiori differenze economiche negli anni a venire.

Il quadro internazionale intorno ai diritti di proprietà intellettuale e il potere indiscusso delle multinazionali occidentali nella corsa globale ai nuovi brevetti e all'attività innovativa non danno motivo di molto ottimismo in questo caso. Questo quadro è cambiato da quando i paesi occidentali hanno attraversato i loro processi di industrializzazione e rende più difficile per i paesi poveri sia imitare e copiare la tecnologia di altri paesi sia proteggere le proprie risorse.

Maggiori differenze di reddito.

Proprio l'ultimo argomento, i diritti sui brevetti, è stato nuovamente in programma durante il social forum di Verda a Nairobi a gennaio. D'altra parte, le questioni relative specificamente alle TIC hanno trovato meno elementi quando si passava a spulciare attraverso l'infinita panoramica di workshop e seminari. La ragione di ciò potrebbe essere che la maggior parte degli organizzatori e dei partecipanti probabilmente rientrava nella categoria degli scettici sulle TIC e considerava le TIC molto meno importanti delle questioni relative ai brevetti quando si tratta di sviluppo sociale ed economico. E se torniamo alle statistiche, può sembrare che gli scettici della tecnologia guadagnino punti proprio quando si tratta della connessione tra ICT e crescita economica.

L'altro fenomeno che attira l'attenzione quando si guarda allo sviluppo degli ultimi due decenni è che quando si tratta di fattori economici piuttosto che puramente tecnologici, le differenze nel mondo stanno aumentando. Le statistiche sul PIL per abitante mostrano che mentre i paesi a reddito medio hanno registrato una leggera riduzione del divario di reddito rispetto ai paesi ricchi, la differenza di reddito tra paesi a reddito medio e paesi a basso reddito è aumentata di quasi il dieci per cento.

Perché è interessante in relazione alle tendenze per lo sviluppo tecnologico? Il messaggio principale è che la distanza tra i paesi più ricchi e quelli più poveri è aumentata sia per quanto riguarda la capacità innovativa e il reddito per abitante, ma non quando si tratta di fattori legati alle TIC. Gli indicatori relativi agli utenti di Internet e ai cellulari sono infatti quelli che mostrano la riduzione più drastica del divario tra nord e sud. In altre parole, la diffusione mondiale delle TIC sembra essere andata abbastanza velocemente, ed è quindi improbabile che sia un fattore decisivo per creare crescita economica nei paesi a basso reddito. Se si guarda al legame tra crescita del PIL pro capite e cambiamento della capacità tecnologica, questo diventa ancora più chiaro. Tre fattori sono positivamente correlati alla crescita del reddito: la capacità innovativa, le infrastrutture tradizionali (l'elettricità è l'indicatore che si correla maggiormente con il PIL: 0,63) e il livello di istruzione. Le infrastrutture legate all'ICT come la telefonia mobile e Internet, invece, sono negativamente correlate alla crescita economica: per questa tecnologia, le differenze tra paesi ricchi e poveri sono diminuite, mentre le differenze economiche (misurate in PIL per abitante) sono diminuite è aumentato.

Anche il fatto che le infrastrutture tradizionali sembrino essere relativamente più importanti delle TIC in relazione allo sviluppo economico non è probabilmente una sorpresa: ad esempio, l'accesso all'elettricità è proprio un prerequisito affinché la maggior parte delle persone possa utilizzare Internet . Se facciamo un rapido viaggio di ritorno nella Repubblica Dominicana, è proprio questo il problema: la corrente che continua ad andare avanti. Se Negroponte dovesse testare i propri computer lì, dovrebbero essere progettati per più di interruzioni di corrente a breve termine.

Bill o Che?

Naturalmente bisogna stare attenti quando si interpretano questi numeri. Non ci dicono che le TIC non sono importanti per lo sviluppo economico. Probabilmente lo sono, ma la relazione causale tra le TIC e la crescita economica è complessa e probabilmente ci vorrà molto tempo prima che questa connessione si manifesti nelle statistiche. L'ICT è importante per lo sviluppo economico solo nella misura in cui contribuisce a rafforzare la capacità dei vari paesi di utilizzare questa tecnologia nel modo più produttivo possibile. Per raggiungere questo obiettivo è necessario lo sviluppo delle risorse umane, delle infrastrutture tradizionali e della capacità innovativa. È l'interazione tra vari fattori che crea lo sviluppo economico. Quindi ai vari campi, abbiamo quanto segue da dire:

Agli scettici sulle TIC: le cifre che abbiamo presentato qui mostrano che per molte delle aree che abbiamo esaminato, la disuguaglianza tra i paesi è diminuita negli ultimi due decenni. E proprio i fattori ICT sono quelli che mostrano la più forte tendenza al riavvicinamento tra paesi ricchi e paesi poveri. Dopotutto non sembra male, vero?

Agli entusiasti delle TIC: il focus del dibattito dovrebbe essere meno sul trasferimento di prodotti tecnologici ai paesi in via di sviluppo e piuttosto porre l'accento sull'aiutare a rafforzare la capacità tecnologica di questi paesi. Le TIC di per sé non sono una cura miracolosa.

Per noi: quando un appassionato di tecnologia e uno scettico della tecnologia si siedono insieme per scrivere un articolo, possono avere innumerevoli conseguenze. Uno di noi ha portato Bill Gates sulla barca e ha iniziato a utilizzare software open source sul suo computer, mentre l'altro ha deciso che era ora di mettere la Che-t-shirt nell'armadio per sempre...

Fulvio Castellacci è ricercatore senior al Nupi.

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