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L'energia rinnovabile è sufficiente quando il fabbisogno energetico totale del pianeta è di 15 TW

Energia rinnovabile: può fornire?
Forfatter: David Elliott
Forlag: Polity Books, Storbritannia

ENERGIA: Abbiamo già abbastanza tecnologie per avviare una transizione completa verso le fonti energetiche rinnovabili. Secondo David Elliott, l'energia solare ha anche un potenziale di 20 terrawatt sbalorditivo, più del consumo energetico totale del mondo

(Tradotto da Norwegian di Google Gtranslate)

Recentemente ho ripreso le mie conversazioni sul caffè con un ambientalista locale dove vivo a Pasadena, Los Angeles. Morey Wolfson ha una lunga carriera alle spalle, anche come capo consulente in questioni energetiche per il governatore del Colorado. Ha accolto le delegazioni cinesi che avevano grandi occhi sulle prospettive radicali che aveva presentato.

Molto tempo prima, negli anni '60, Wolfson ha cercato "energia solare" nella biblioteca locale e ha trovato un solo titolo. Qui ha letto che l'energia solare potrebbe probabilmente coprire il fabbisogno energetico mondiale. Ha visto la luce e negli anni '70 ha aperto la sua libreria per la letteratura sull'energia solare nella sua città natale, Denver, e ha condotto una campagna per l'energia solare. Wolfson, ovviamente, dispera che solo una piccola percentuale del consumo energetico degli Stati Uniti sia coperto da fonti energetiche rinnovabili.

Energia nucleare e energia a carbone

Negli anni '70, Wolfson condusse anche una contro-campagna contro la sua nemesi Edward Teller, che oltre ad essere un avido difensore del nucleare ha inventato la bomba all'idrogeno, che avrebbe usato per una serie di utili scopi. Il suo piano, il cosiddetto Progetto vomere, il fatto di far esplodere decine di migliaia di bombe all'idrogeno sottoterra per aprire crepe nel substrato roccioso e rendere disponibili nuove riserve di petrolio, rappresenta una sorta di punto culminante della moderna arroganza. Sorprendentemente, è anche recentemente emerso che Teller è stato uno dei primi nel pubblico americano che in parole forti ha messo in guardia contro l'effetto serra e il riscaldamento globale, e che alla conferenza Energia e uomo in occasione del centesimo anniversario dell'industria petrolifera americana nel 100. Ma per lui, il futuro cambiamento climatico era un argomento a favore del nucleare. La scelta stava per lui tra i mali, come spesso sembra fare nella politica energetica, e quindi la strada era breve per scegliere quello che sembrava essere l'ultimo di questi mali.

Per Edward Teller, il futuro cambiamento climatico era un argomento a favore dell'energia nucleare.

Ho pensato per molto tempo che tali scelte tra i mali fossero meno rilevanti in Norvegia, dal momento che almeno abbiamo l'energia idroelettrica – finché non ho scoperto che l'elettricità norvegese oggi proviene dal carbone importato e dall'energia nucleare dal continente. Questo secondo un grafico a torta seminascosto sulle pagine di NVE, che lo afferma norsk l'elettricità è pulita e che le emissioni non avvengono qui a casa, dal momento che il potere sporco che acquistiamo proviene dall'UE. Grazie e arrivederci ai vantaggi delle auto elettriche, si potrebbe facilmente pensare. Perché le fonti energetiche convenzionali e inquinanti sono così tenaci? Perché ci sono voluti 50 anni prima che l'energia solare diventasse una risorsa rilevante? Lo sviluppo continuerà ad essere altrettanto lento o il riscaldamento globale e il calo dei prezzi delle fonti energetiche alternative creeranno un improvviso sconvolgimento? Una cosa è certa: non siamo ancora arrivati, tutt'altro!

Elliot: energia rinnovabile

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Nel libro Energia rinnovabile aggiunge l'esperto energetico britannico David Elliot Vincere per essere sobri, realistici, ambigui e obiettivi, sperando che rafforzerà il messaggio di base che le energie rinnovabili possono davvero fare il lavoro. Proprio fare il lavoro è lo scopo dell'energia, e senza che il libro di Elliot vada storicamente in profondità, sappiamo che siamo passati da un mondo in cui la forza muscolare e la combustione del legno sono state gradualmente sostituite da altre fonti di energia: prima carbone, poi petrolio e gas , come insieme all'energia idroelettrica e nucleare che ancora costituiscono l'attuale regime energetico. Tutta la civiltà e le infrastrutture globali di oggi si basano su queste fonti di energia. L'energia è molto più di una questione tecnologica e ingegneristica, ma un'intera forma di società. Dobbiamo comprendere la base materiale del tiro alla fune sulle energie rinnovabili e sulle emissioni di CO2.

Se guardiamo al consumo energetico totale della Terra, parliamo di circa 17 TW, corrispondenti a ca. 150 terrawattora all'anno – inclusi trasporti, industria e riscaldamento (non solo elettricità). Questa è una cifra cruciale che stranamente brilla con la sua assenza nel libro di Elliot, e copre ciò che serve per fare tutti i lavori del mondo, dall'illuminazione delle strade e il riscaldamento della doccia mattutina all'estrazione di materie prime, raffinarle e trasportare merci e persone il mondo sopra. Qui includiamo non solo il consumo di elettricità, in cui le fonti energetiche rinnovabili rappresentano fino al 000%, ma anche l'energia sotto forma di riscaldamento e carburante per i trasporti e macchinari industriali, il che significa che la quota per le fonti di energia rinnovabile è molto inferiore. L'energia idroelettrica fornisce poco più di 26 TW, l'energia eolica 1 TW, con un potenziale di 1-5, e l'energia solare fornisce solo ½ TW, ma ha anche, secondo i calcoli aggiornati di Elliott, un potenziale di 10 TW sbalorditivo, cioè più del consumo energetico totale mondiale.

Amico mio, il combattente dell'energia solare Wolfson, ha evidenziato le enormi somme che negli ultimi cinquant'anni sono state incanalate nella ricerca e sviluppo industriale per petrolio, carbone e gas, mentre risorse del tutto irrilevanti sono state destinate allo sviluppo del solare. Elliott sottolinea nel suo libro che, sebbene la ricerca e lo sviluppo del prodotto abbiano molto da dire, spesso è solo quando i prodotti vengono consegnati alle forze di mercato che lo sviluppo e l'innovazione accelerano davvero. Tra il 2009 e il 2017, ad esempio, il prezzo dell'energia solare e dell'eolico offshore è diminuito rispettivamente del 76 e del 34 percento!

Economia delle energie rinnovabili

Allora perché questo non porta a una completa acquisizione del mercato dell'energia? A parte l'inerzia della massa e la conversione a rinnovabile, Elliot trova alcune delle risposte tra i conservatori energetici: le reti elettriche richiedono una equalizzazione dove l'alimentazione non è uniforme, come per ovvie ragioni è il caso dell'energia solare ed eolica. La sfida sarà quindi quella di costruire reti che siano abbastanza intelligenti e abbastanza grandi da consentire a un numero di diverse fonti di energia di fluire insieme, equalizzare e fornire un'alimentazione stabile nonostante il fatto che ciascuna fonte sia instabile. Una soluzione apparentemente realistica sono le reti locali di fonti energetiche, dove anche le centrali elettriche domestiche e le case energeticamente positive sono incluse in un bilancio ecologico energetico. Tra le soluzioni più speculative ma interessanti c'è una rete energetica globale completa, che sarà sempre in grado di ottenere energia solare da un luogo dove c'è luce diurna.

Ivanpah Solar Power Facility, Las Vegas. Foto: Pixabay

Tra le soluzioni speculative per un'economia dell'energia completamente rinnovabile c'è ovviamente anche fantascienza-scienza, come reattori a fusione, specchi solari nello spazio, pompe di calore idrologiche giganti e turbine eoliche volanti negli strati d'aria più alti o barriere di marea che bloccano i fiordi e il suono e raccolgono energia due volte al giorno. Elliott è aperta a tutto questo, ma sottolinea che abbiamo già abbastanza tecnologie per avviare una transizione completa alle fonti di energia rinnovabile. La soluzione non è sostituire il vecchio regime dominato da petrolio, gas, carbone e nucleare con una, due o tre nuove fonti di energia. Dobbiamo fare tutto in una volta in un mosaico rivoluzionario di fonti energetiche flessibili e misure di risparmio energetico.

E se non abbiamo abbastanza tempo?

All'inizio del libro citazioni Elliot Vaclav Smil, in cui si afferma che la ristrutturazione energetica dovrà necessariamente richiedere diversi decenni. Ma cosa succede se non abbiamo abbastanza tempo? L'orologio del giorno del giudizio impostato a New York ci dà sette anni prima che il riscaldamento globale possa raggiungere un punto critico di non ritorno. Ciò che è necessario è negoziato contro ciò che è possibile, ma quando la politica energetica viene presentata come "l'arte del possibile", la premessa è che non si può sacrificare la crescita economica. I cambiamenti troppo veloci incontreranno l'opposizione popolare, quindi sono, per così dire, autodistruttivi. I politici che sono a favore del taglio del budget totale per l'energia saranno probabilmente eliminati.

Internet consuma già tanta energia quanto il traffico aereo totale del mondo.

Nel capitolo più impegnativo del libro, Elliott cerca di esaminare se la continua crescita economica è compatibile con una transizione alle fonti energetiche rinnovabili. Sorprendentemente, sottolinea che le fonti energetiche alternative possono in linea di principio fornire molta più energia di quanta ne potremo mai avere bisogno, il che in linea di principio apre a una crescita economica senza fine. Il problema della crescita risiede in aree diverse dai vincoli energetici: nell'inquinamento, nel consumo eccessivo di risorse. Coloro che sognano un comunismo di lusso post-capitalista o una società automatizzata di abbondanza di beni e servizi digitali non si rendono conto che lo scambio mondiale di informazioni su Internet consuma già tanta energia quanto il traffico aereo totale del mondo.

Pro o contro?

La forza del libro è che affronta dibattiti e punti di vista di base. Con i molti compromessi e le continue esitazioni, c'è il rischio di diventare un puro riflesso della paralisi dell'azione della comunità mondiale. Sì, certo ci sono molte voci, considerazioni e problemi, ma è proprio per questo che abbiamo bisogno di qualcuno che possa tagliare e dire come il necessario può essere reso possibile.

Un'economia dell'energia completamente rinnovabile ospita reattori a fusione, specchi solari nello spazio, gigantesche pompe di calore idrologiche e turbine eoliche volanti negli strati d'aria più alti o barriere di marea.

Elliots a volte si perde nella resa di prospettive contrastanti tra le quali non è in grado di mediare. Ma alla domanda "È possibile?" nell'ultimo capitolo, la risposta è incerta: non sappiamo se le tecnologie possono essere introdotte abbastanza rapidamente in un'economia in crescita. Ma è credibile un'improvvisa resa dei conti con l'economia in crescita globale?

Chiede anche con enfasi: "Quanto costerà". Con il dibattito presidenziale degli Stati Uniti fresco nella nostra mente, sappiamo che questa è una domanda pericolosa: nel primo dibattito presidenziale, Trump ha ridicolizzato il piano per un Green New Deal al prezzo di 900 trilioni di corone (1 trilione = 1 milione di milioni, o circa 5 milioni di corone per famiglia americana totale nel prossimo decennio) come non realistico. Biden ha commentato questo poco e avrebbe dovuto utilizzare l'argomento di Elliott: il prezzo per ikke il passaggio a fonti energetiche rinnovabili sarà di gran lunga maggiore. Avremmo potuto iniziare negli anni '70 e raggiungere una società basata su fonti energetiche alternative nel 2000. Ora il cambiamento deve avvenire alla velocità della luce, perché è quasi troppo tardi per salvare l'equilibrio nel clima globale. Rendere possibile il necessario, nonostante tutte le considerazioni, è presente anche nel libro di Elliot. Come dice sobriamente alla fine: "Non ci sono alternative realistiche".

Anders Dunker
Filosofo. Critico letterario regolare a Ny Tid. Traduttore.

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